नैनीताल को ‘स्कंद पुराण’ के ‘मानस खंड’ में त्रि-ऋषि-सरोवर, तीन ऋषियों की झील, अत्रि, पुलस्त्य और पुलहा के रूप में जाना जाता है, जिन्हें एक प्रायद्वीपीय तीर्थयात्रा पर यहां आने के लिए प्रतिष्ठित किया गया था, और अपनी प्यास बुझाने के लिए कोई पानी नहीं मिलने से तिब्बत की पवित्र झील मानसरोवर से एक छेद खोदकर उसमें पानी बहा दिया।

नैनीताल का दूसरा महत्वपूर्ण पौराणिक संदर्भ 64 ‘शक्ति पीठों’ में से एक है। सती के जले हुए शरीर के कुछ हिस्से जहां भी गिरे, भगवान शिव उनकी लाश को दुःख में ले जा रहे थे। यह कहा जाता है कि बाईं आंख (नैन) ) के सती यहाँ गिर गए और इसने शहर नैनीताल के संरक्षक देवता को जन्म दिया। यह कहा जाता है कि झील का निर्माण पन्ना नेत्र के आकार में हुआ है। नैना देवी मंदिर झील के उत्तरी छोर पर स्थित है। इस प्रकार नैनीताल का नाम नैना और ताल (झील) से व्युत्पन्न हुआ।